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探测器或有机会在木卫二地表以下仅一厘米处发现异型生物

来自太阳和木星的辐射能够分解木卫二表面的分子,因此涌出木卫二表面的地下海洋物质可能会被毁掉,进而使可能存在的生物印记消失。NASA / JPL-Caltech

木卫二地下海洋中的液态水涌出表面过程示意图。NASA / JPL-Caltech

木星的第二个卫星木卫二“欧罗巴”有一个地下液态水海洋。人们都想弄明白,这个海洋里是否有可能有生命。许多科学家设想向木卫二发射探测器,或着陆器,在其冰层上方,通过探查从其内部涌出的物质,来寻找任何可能存在的生命迹象。

但是木卫二的表面常年经受着辐射的轰炸,任何从其表面下方涌出的物质,都有可能被毁掉。最近,一个科研团队利用伽利略和旅行者1号探测器的数据,绘制了一张能够反映木卫二表面辐射强度差异的地图。若以此图为导引,未来的木卫二探测器,如NASA的木卫二快帆号,就能够找到方向,去那些最有可能隐藏着生机的地方探查。

研究结果表明,木卫二表面所受的辐射强度各地区间皆有差异。其赤道所受的辐射伤害最大,而两极所受的辐射伤害最小。科研人员还以3D模型为基础,检验了辐射在木卫二表面所能穿透的深度。结果显示,在辐射强的地区,如木卫二的赤道,氨基酸等有机物能够在表层下方10至20厘米深的地方幸存;而在靠近极地的中高纬度地区,有机物在其表层下方大约仅1厘米的地方就能够免于被分解的危机。

按计划,NASA的快帆探测器将近距离飞掠木卫二45次,它搭载了包括相机、光谱仪、等离子探测仪和雷达等,能够对木卫二表面、木卫二海洋,以及堆积在木卫二表面的地下涌出物进行探查,寻找任何可能的生机。